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Deriva continental

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Ilustración hecha por el geógrafo Antonio Snider-Pellegrini, en 1858, ilustrando la justaposição de los márgenes africana y americana del Océano Atlântico.

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La idea de la deriva continental fue propuesta por primera vez por Alfred Wegener en 1912. En 1915 publicó el libro "El origen de los Continentes y de los Océanos", donde propuso la teoría, con base en las formas de los continentes de cada lado del Océano Atlântico, que parecían encajarse.

Mucho tiempo antes de Wegener, otros científicos notaron este hecho. La idea de la deriva continental surgió por primera vez a finales del siglo XVI, con el trabajo del cartógrafo Abraham Ortelius. En su obra de 1596 , Thesaurus Geographicus, Ortelius sugirió que los continentes estuvieran unidos en el pasado. Su sugerencia tuvo origen sólo en la similaridade geométrica de la espalda actual de la Europa y África con la espalda de la América del Norte y del Sur; aún para los mapas relativamente imperfeitos de la época, quedaba evidente que había un bueno encaje entre los continentes. La idea evidentemente no pasó de una curiosidad que no produjo consecuencias.

Otro geógrafo, Antonio Snider-Pellegrini, utilizó el mismo método de Ortelius para diseñar su mapa con los continentes encajados en 1858. Como ninguna prueba adicional fuera presentada, además de la consideración geométrica, la idea fue nuevamente olvidada.

La similaridade entre los fósiles encontrados en diferentes continentes, así como entre formaciones geológicas, llevó algunos geólogos del hemisferio Sur a creer que todos los continentes ya estuvieron unidos, en la forma de un supercontinente que recibió el nombre de Pangeia .

La hipótesis de la deriva continental se hizo parte de una teoría mayor, la teoría de la tectônica de placas. Este artículo trata del desarrollo de la teoría de la deriva continental antes de 1950.

Tabla de contenido

Evidencias de la deriva continental creadas por Alfred Lothar Wegener

Alfred Lothar Wegener presentó esta teoría utilizando aspectos morfológicos, paleoclimáticos, paleontológicos y litológicos .

Con relación a la rocas, habría coincidencia de las estructuras geológicas en los locales de los posibles encajes entre los continentes, tales como la presencia de formaciones geológicas de clima frío en los locales donde hoy imperam climas tropicales o semi-tropicales. Estas formaciones, que presentan muchas similaridades, fueron encontradas en localizaciones como América del Sur, África e India.

Las evidencias fósiles también son bastante fuertes, tanto vegetais como animales. La flora Glossopteris aparece en casi todas las regiones del hemisferio sur, América del Sur, África, India,Japón, Australia y Antartica. Un réptil terrestre extinto del Triássico, el Cinognatus, aparece en América del Sur y en la África y el Lystrosaurus, existe en la África, India y Antártica. El mismo acontece con otros répteis de agua dulce que, evidentemente, no podrían haber nadado entre los continentes. Si estos fósiles existen en varios continentes distinguidos que hoy están separados por miles de kilómetros de océano, los continentes deberían estar unidos, por lo menos durante el periodo Triássico. La hipótesis alternativa para estas evidencias sería una hipotética conexión entre los continentes (puentes de tierra) que actualmente estaría submersas.

La Teoría de Wegener

Animación mostrando cómo a deriva continental ocurrió desde Pangea hasta hoy.

Actualmente existen seis continentes, siendo ellos: América, África, Asia, Oceanía, Europa y Antártica . La teoría de Wegener proponía la existencia de una única masa continental llamada Pangeia, que comenzó a dividirse a 200 millones de años atrás.

Esta idea fue complementada en la época por Alexander Du Toit, profesor sudafricano de geología , que postulou que primero la Pangeia se separó en dos grandes masas continentales, Laurásia al norte y Gondwana en el sur. Posteriormente estas dos masas tendrían se dividido en unidades más pequeñas y constituido los continentes actuales.

Aunque Wegner presentara pruebas extremadamente fuertes de su teoría de la deriva continental, fallaba en la explicación del mecanismo que sería responsable por la criba de los continentes. Wegner simplemente postulou que las masas continentales tendrían se arrastrado sobre el assoalho oceânico, separándose unas de las otras, movidas por fuerzas gravitacionais producidas por la saliência ecuatorial.

Consideraciones físicas formuladas por Harold Jeffreys, importante geofísico inglés contemporáneo de Wegner, probaron que tal proceso sería imposible: primero porque las fuerzas alegadas por Wegner serían muchas órdenes de grandeza más débiles del que las que serían necesarias para producir tal efecto y, segundo, porque lo arrastro de la base de los continentes sobre el fondo oceânico produciría su ruptura general.

Esta flaqueza del raciocínio de Wegner, hizo con que los geólogos y el mundo académico, de una forma general, pusieran de lado, por lo menos provisoriamente, su teoría.

A finales de la década de 1950 , del mundo submarino comenzó a traer evidencias de la topografia submarina y, principalmente, de ciertas características del comportamiento magnético de las rocas del assoalho submarino, lo que ressucitou la teoría de Wegener. Esta vez, sin embargo, los mecanismos de deriva continental ya estaban más bien establecidos por el trabajo de varios investigadores, entre los cuales se destaca el geólogo inglés Arthur Holmes. Las fuerzas generadas por las corrientes de convecção del manto terrestre son fuertes el suficiente para desplazar placas, constituidas por la crosta submarina y continental.

Según la teoría de la deriva continental, la crosta terrestre es formada por una serie de "placas" que "flotan" en una capa de material rochoso fundido. Las junções de las placas (fallos) pueden ser visibles en ciertas partes del mundo, o estar submersas en el océano. Cuando las placas se mueven unas al encuentro de las otras, el resultado de la fricción es generalmente sentido bajo la forma de un temblor de tierra (ejemplo el fallo de Santo André en California).

Las placas no solamente se mueven unas contra las otras, pero "deslizan" unas bajo las otras - en ciertos lugares de la Tierra, el material que existe en la crosta terrestre es absorbido y fúndese cuando llega a la capas "calientes" sobre las cuales las placas flotan. Si este proceso existiera sólo en este sentido, habría "agujeros" en la crosta terrestre, lo que no acontece. Lo que se pasa de hecho es que, entre otras placas, material de la zona de fusión sube para la zona de la crosta para ocupar los espacios creados (ejemplo, la "cordilheira" submersa en el Océano Atlântico).

Los continentes que son los topes de estas placas flotan - o derivan - en el proceso. Por eso la expresión "deriva continental".

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