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Corriente del Golfo

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La corriente del Golfo, recorrido en naranja.

La corriente del Golfo (En inglés: Gulf Stream), es una corriente marítima potente, rápida y caliente del océano Atlântico que tiene origen en el Golfo de México, escapa por el estrecho de Florida y sigue la costa leíste de los Estados Unidos de la América y su extensión hasta a la Europa hace los países del oeste de este continente más calientes del que ellos serían sin esa corriente. Sin embargo, contrariamente al que mucha gente piensa, no parece ser su presencia que provoca un gran diferencial de temperatura en el invierno (de 15 a 20 °C) entre la América y la Europa, pero sí la diferencia de dirección de transporte de calor por la atmósfera[1].

Tabla de contenido

Descubrimiento

Ya en 1513, cuando del descubrimiento de Florida, el navegador Ponce de León nota que sus navíos son llevados por una importante y rápida corriente de agua caliente que viene del actual Mar de las Antilhas. Pero debido a su muerte prematura, fue solamente en 1777 que Benjamin Franklin realiza un primer estudio sobre la corriente del Golfo.

Mecanismo

La corriente del Golfo en naranja y amarillo en esa representación de la temperatura del agua en el océano Atlântico. Cortesia: NASA.

En su origen, la corriente del Golfo es generada sobre todo por la fuerza de los vientos; pero su extensión en el Atântico Norte es fundamentalmente mantenida por la circulación termoalina. Esa circulación oceânica es tan profunda que no es influenciada por la atmósfera . En la realidad, ella da la vuelta en la Tierra lentamente, pues necesita 500 años para retornar a su punto de partida. Para simplificar, vamos en los restringir al océano Atlântico. Ella es compuesta de dos tipos de corrientes oceânicas: aquellas que son bastante profundas, y aquellas que son menos profundas, dichas "de superficie".

La extensión de la corriente del Golfo en el Atântico Norte es una de esas corrientes oceânicas. El motor de la circulación termoalina es la diferencia de densidad debida a la salinidade y a la temperatura de las aguas. Las aguas del polos son más frías y menos saladas, y las aguas del equador más calientes y más saladas. En el Atlântico norte, la corriente del Golfo, que va del equador en dirección al Polo Norte, transporta el calor para toda la Europa occidental. Llegando en el Mar de la Noruega, el agua de la corriente del Golfo, más caliente y más salada, encuentra las aguas frías y menos saladas venidas del polo; siendo más densa debido a su mayor salinidade, ella desciende en dirección a la profundidades del océano.

ES entonces una corriente bien profunda que se forma. Ella se dirige al equador, costeando la América del Norte. Llegando al equador, las aguas frías, menos saladas y menos densas, suben a la superficie, donde se calientan y completan el circuito de la corriente del Golfo.

La corriente del Golfo es una de las más fuertes corrientes marinas conocidas, transportando 1,4 Petawatts de potencia . Se mueve con el flujo impresionante de 30 millones de metros cúbicos por segundo (m³/s). Después de pasar por el Cabo Hatteras, ese flujo aumenta para 80 millones m³/s. El volumen de la corriente del Golfo ultrapasa fácilmente lo de todos los ríos que deságuam en el Atlântico combinados, lo que significa un total de 0,6 millones de m³/s.

La corriente del Golfo se mueve con una velocidad relativamente elevada, velocidad media de 2 nodos o aproximadamente 3.6 km h con una anchura variando entre 100 a 200 km. La velocidad y anchura tienden a aumentar o disminuir en función de los vientos.

Efectos

El efecto de la corriente del Golfo es suficiente para hacer con que ciertas regiones del oeste de Gran Bretaña, del suroeste de la Noruega y toda la Irlanda hayan una temperatura media de varios grados Celsius más elevada del que otras regiones de aquellos países. Así, en la Cornualha , y particularmente en las islas de Scilly, sus efectos son tales que plantas asociadas a climas muy más calientes, como palmeiras, son capaces de sobrevivir a los rigores del invierno septentrional. El jardín botânico de Logan, en la Escocia , beneficia enormemente de la corriente del Golfo, permitiendo a sus espécimes de Gunnera Manicata crecer de más de 3 metros de altura.

Mecha de nuevas Glaciações

Una de las possíbilidades aventadas en una teoría sobre el inicio de glaciações envuelve la Corriente del Golfo: una mínima elevación del nivel de los océanos (1 milímetro o poco más del que esto), aunque pueda parecer poco, considerándose el área, implica un enorme volumen de agua. Con la elevación del nivel, el volumen del cambio de agua entre el océano Ártico y el Atlântico norte a través del estrecho de Spitzbergen aumentaría considerablemente. Con la mayor cantidad de agua caliente yendo para el Ártico (a través de la Corriente del Golfo) y una mayor cantidad de agua fría venido para el Atlântico norte, el resultado sería, a corto plazo, el derretimento de más hielo del Ártico (lo que realmente está ocurriendo) y el enfriamento de la costa nordeste de la América del Norte, afectando el clima hasta Florida, donde pasarían a ocurrir enfriamentos extremos en el invierno. Como consecuencia del efecto cascada desencadenado, se podría iniciar una nueva glaciação.

Posibilidad de la desaparición de la corriente del Golfo

El efecto estufa hace con que las geleiras del Ártico derretam, pero también hace aumentar la pluviometria del Atlântico norte. Esos dos fenómenos reunidos constituyen un factor en el aumento del agua dulce en esa región. Si ese fenómeno sea muy grande, como fue el caso en el inicio de la última era glacial (aproximadamente 11 000 años atrás: las geleiras derretem en la América del Norte, liberando agua dulce que resfria las corrientes marinas y producen un enfriamento general del clima terrestre), entonces la corriente del Golfo podría "parar". En la verdad, una gran cantidad de agua dulce aumentaría la diferencia de salinidade del agua entre el equador y el Mar de la Noruega. El local de buceo de las aguas calientes y saladas se localizaría en la altura de Azores, y la corriente del Golfo se contraería sobre sí misma, no yendo además de Azores.

Ese cambio climático sería bastante rápida: en menos de 10 años, la temperatura de toda la Europa occidental (de Portugal a la Finlandia) bajaría de 5°C. Cuando se sabe que las temperaturas medias bajan de 1 grado C cada 500 km de latitude, se encontraría el clima de Oslo en Madrid. Pero esa baja de temperatura sería más marcante en el invierno del que en el verano, pues la corriente marina de jet traería directamente sobre la Europa el clima del Canadá. Bordeaux, que está a la misma latitude que Montréal, podría tener regularmente temperaturas de -25 °C en medio del invierno. Ese cambio climático sería tan rápida que es llamada « sorpresa climática ». Eso significaría la llegada brutal de una glaciação en la Europa occidental, con una extensión de las geleiras. Pero, en la realidad, no sería una glaciação, pues en todo el resto del planeta el efecto estufa continuaría a aumentar las temperaturas, derreter las geleiras y hacer el nivel de los océanos aumentar. Lo que acontecería en la Europa occidental sería así bastante localizado: las geleiras se extenderían, mientras que en el resto de la Tierra ellas derreteriam! Por eso el nivel de los océanos continuaría a subir, a pesar de ese frío localizado. Durante una glaciação verdadera, él sería 100 metros más bajo. Sin embargo, esa teoría debe ser verificada, por eso el empleo del condicional.

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