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Castor

castor - Wikilingue - Encydia

Como ler uma caixa taxonómicaCastor
Castor-americano (Castor canadensis)
Castor-americano (Castor canadensis)
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Mammalia
Orden: Rodentia
Subordem: Castorimorpha
Familia: Castoridae
Género: Castor
Linnaeus, 1758
Distribución geográfica
Distribuição de C. canadensis.
Distribución de C. canadensis.


Especies

C. fiber
C. canadensis

Wikispecies
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Castor es un género de roedores semi-aquáticos, de la familia Castoridae, nativo de la América del Norte y de la Europa, siendo el único género aún existente de esa familia, con dos especies remanescentes: la C. fiber (castor-europeo) y la C. canadensis (castor-americano). Existió también el castor-de-kellogg (C. californicus), que está extinto desde el Pleistoceno. Todas ellos habitan exclusivamente el Hemisferio Norte, excepto algunos castores americanos, que llegaron a la región suramericana de la Tierra del Fuego, introducidos artificialmente. También se introdujeron individuos de esta especie en ciertas regiones de la Europa. Con estas excepciones, el Castor canadensis habita únicamente la América del Norte, y el Castor fiber en regiones de la Europa y de la Asia. El extinto Castor californicus se extendía pelo que hoy día es el oeste de los Estados Unidos. Las especies vivas son muy similares entre sí, pero investigaciones genéticas demostraron que las poblaciones europeas y norteamericanas son dos especies, siendo la principal distinción entre ellas el diferente número de cromossomas .

Estos animales son conocidos por su habilidad natural para construir diques en ríos y riachos que son sus hogares — llamados tocas — creando así represas que bloquean la corriente de agua. Para la edificação de estas estructuras utilizan principalmente troncos de árboles , que derrumban con sus poderosos dientes incisivos. A pesar de la gran cantidad de árboles que devastan, los castores no acostumbran perjudicar el ecossistema en que viven: por el contrario, lo mantienen saludable, pues sus diques proveem una gran cantidad de beneficios; entre otras cosas, estas barreras propician la creación de zonas húmedas, ayudan a controlar inundaciones y eliminan contaminantes de la corriente. Sin embargo, en ecossistemas extraños para ellos, estas modificaciones al ambiente pueden ser prejudiciais, como aconteció, por ejemplo, con los castores introducidos en la Tierra del Fuego y en las comunidades españolas de Navarra y La Rioja .

Desde centenares de años los castores forman parte de la cultura popular y, en algunos casos, tuvieron una gran influencia en el desarrollo de las sociedades humanas. Un ejemplo de esto es su importancia en la colonización europea de la América, pues la búsqueda por sus pieles fue uno de los factores que impulsaron la explotación y el posterior desarrollo económico de la América del Norte. Esto fue debido al valor comercial de sus pieles y de otros productos obtenidos de ellos, como el castóreo. También es un elemento muy representativo en la cultura del Canadá, la tal grado que es el animal-símbolo nacional de aquel país. Por lo tanto, la influencia de los castores no se limita al sector económico y comercial, también abarca campos variados como la literatura, la religión y el deporte.

Tabla de contenido

Morfologia

Dibujo de crânio del Castor fiber.
La cauda negra y achatada del castor permite identificarlos fácilmente.

Los castores son aparentados con los esquilos (familia Sciuridae), como tienen ciertas características estructurales semejantes a la del crânio y maxilar inferior de este otro roedor. Ellos también están estrechamente relacionados con un pequeño roedor suramericano llamado ratão-del-bañado. ES el segundo mayor roedor del mundo, tras la capivara , y el mayor del hemisferio norte[1][2]. Estos animales continúan a crecer al largo de sus vidas. El peso medio de los adultos es de 16 kg, y aunque los espécimes con más de 25 kg no sean comunes, fueron encontrados ejemplares alcanzando 40 kg[3]. Las hembras, que son el sexo dominante, llegan a ser tan grandes o hasta mayores del que los machos de la misma edad, lo que es inusual entre los mamíferos. Generalmente miden aproximadamente 30 cm de altura por 75 cm largura - sin contar la cauda, que posee cerca de 25 cm de largura por 15 cm de anchura[2][3][4], todos estos valores, sin embargo, varían según diferentes factores, incluyendo la especie y edad del individuo.

La cauda es de formato oval y achatado, y es compuesta de pequeñas escamas hexagonales y negras[2]. Las mismas no se encuentran solapadas o interligadas[2]. Su cuerpo es cubierto por una pelagem gruesa que tiene un enorme valor comercial; esta pelagem se divide en dos tipos: un cinzento y lustroso, y un otro más áspero y mayor, y con un tono castanho. Además de ser impermeável, sirve como protección[1].

Cuentan con cuatro incisivos muy fuertes y afilados[5], de memoria alaranjada debido al esmalte que los endurece[2][5] - y que sirven para roer la madera con la cual se alimentan y construyen sus estructuras. Un castor adulto puede cortar un árbol de 30 cm de espesor en cerca de 15 minutos con sus poderosos dientes[6]. Una vez que estos dientes nunca paran de crecer, es de vital importancia usarlos constantemente, o de otra manera los incisivos de la parte superior atravesarían la mandíbula inferior[5].

Los castores tienen las patas traseiras palmeadas, mientras la parte frontal, cubierta con un pêlo más negro, son semejantes a la de las manos, cada una con cinco dedos bien desarrollados[1][2]. Los dedos de la extremidad traseira, en contrapartida, están unidos por una membrana[2][7]. Los castores no tienen buena visión, pero pueden enxergar bajo el agua gracias a una membrana nictitante - un tercer párpado, lateral y transparente, que cubre sus pequeños ojos. Además de eso han buenos sentidos de la audición, olfato y tato . Mientras están submersos cierran sus narinas y oídos para evitar la entrada de agua. Gracias a su sistema respiratorio un castor puede quedar bajo agua por hasta quince minutos, sin haber que salir para respirar[1].

Los castores son lisencefálicos, es decir, tienen el cerebro liso. Sin embargo, tienen un córtex más espeso, que lo hace especial entre los roedores. ES este grueso córtex que hace el castor ser más inteligente que los otros animales de esta orden[1].

Clasificación

El género Castor es uno de los más de treinta géneros clasificados dentro de la familia Castoridae. Dado que hay más de 2200 especies de roedores, las especies de este género representan aproximadamente del 0,13% del total de especies que forman la orden Rodentia. Los castores se encuentran clasificados dentro del reino de los animales por el hecho de ser organismos eucariotas, pluricelulares y heterótrofos , con desarrollo embrionário y capacidad de locomoção; en la filo de los cordados, ya que cuentan con una notocorda, que es la principal sustenção de su cuerpo, y en este caso se trata de la columna vertebral; dentro de la clase de los mamíferos, pues son seas vertebrados, amniotas, de sangre caliente, con glándulas mamárias y pêlo ; en la orden de los roedores, de más numerosa de los mamíferos, ya que cuentan con dos incisivos en sus mandíbulas superior e inferior, mismos que se encuentran en constante crecimiento; y dentro de la familia Castoridae, la cual incluye a los castores modernos y sus parientes primitivos, todos ellos caracterizados por ser semi-aquáticos, haber patas traseiras palmeadas y grandes caudas aplanadas y escamosas.

Especies

El género Castor incluye a tres especies: Castor fiber, Castor canadensis y Castor californicus.

Castor fiber

Castor europeo.
Castor americano.

El castor-europeo (Castor fiber) habita en las regiones frías de la Eurásia, principalmente en la Rusia . ES un poco más pequeño que su pariente americano[8]. Desde la Antiguidade fueron cazados, comprometiendo su supervivencia. En algunos países donde antes vivían, como España y Reino Unido, fueron erradicados debido a esta cacería desmedida, y aunque en la era moderna la especie se encuentra ligeramente amenazada[9], va aumentando los esfuerzos realizados para restablecer sus poblaciones en todo el continente, pelo que la población de esta especie va aumentando[9]. Se calcula que su número esté en cerca de 600.000 individuos[10]. Para colaborar en este proyecto de repovoação, algunos organismos, como la Unión Europea (UE), y acuerdos internacionales, como el Convenio sobre el Comercio Internacional de Especies de Fauna y Flora Salvaje Amenazadas (CITES), administrado por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), se encargan de proteger a este roedor[11].

Castor canadensis

El castor-americano (Castor canadensis), también llamado simplemente "castor" en la América del Norte, es el mayor roedor del Hemisferio Norte y cuenta con 25 subespécies. Habita en las regiones predominantemente frías y boscosas del Canadá, Estados Unidos y, en más pequeña medida, México. No obstante, también se introdujo la especie en otras regiones, destacándose la Tierra del Fuego y la Península Escandinava. En la Finlandia convivieron directamente con castores europeos, e inclusive se llegaron a cruzar algunos ejemplares de ambas especies[1].

Este animal a menudo es cazado por su piel. A principios del siglo XIX, la caza acabó con ellos en una buena parte de su área de distribución original. Los pueblos nativos y primeros colonos también comían su carne. gran parte de la explotación inicial de la América del Norte fue impulsada precisamente por la búsqueda de la piel del castor americano.

Esta especie es más abundante que la europea y su población se estima entre los 10 y 15 millones de ejemplares, aunque originalmente pudo haber tenido diez veces esa cantidad de castores en la América del Norte, antes de los días del comercio de pieles. A pesar de este declive, no se considera a la especie en peligro de extinción[12].

Castor californicus

El castor-de-kellogg (Castor californicus, también llamado Castor accessor) vivió entre el Mioceno y el Pleistoceno en el oeste de la América del Norte[13]. Era muy similar al castor americano, pues también era semi-aquático, aunque de mayor tamaño. Se encontraron fósiles de esta especie en los Estados Unidos de la América, principalmente en el estado de California, y en México.

Diferencias entre especies

La nariz del castor americano es diferente al del castor europeo.

A pesar de que el castor europeo y el americano son muy parecidos entre sí —tanto que algunos los consideraron variedades de una misma especie[4]—, las dos especies se diferencian en algunos aspectos. Algunas de estas características son morfológicas, mientras otras están relacionadas con su comportamiento. La principal diferencia morfológica entre ellas se econtra en sus huesos nasais[4]. Otra característica que marca la diferencia es el diferente número de cromossomas de la cada especie[14]. Este hecho impide que miembros de diferentes especies de castores puedan cruzarse entre sí[14]. En la siguiente tabla se comparan las diferencias más significativas entre las especies:

Característica Castor fiber Castor canadensis
Tamaño del crânio Menor Mayor
Agujero nasal en el crânio Triangular Cuadrado
Dimensiones de la cauda Más estrecha Más amplia
Tamaño corporal Ligeramente más pequeños Ligeramente mayores
Tamaño media de la prole 2-3 filhotes 3-4 filhotes
Construcción de diques Menos desarrollada Más sofisticada
Posición de la toca Cerca de los márgenes Lejos de los márgenes
Marcas de olor Menores Mayores
Competitividad Menos competitivo Más competitivo
Cromossomas 2n = 48 2n = 40
Fuente: Biology @ Davidson[15]

Comportamiento

Archivo:Moll - Inset Beaver Map.png
Ilustración de Herman Moll donde se describe detalladamente el proceso de los castores para construir sus diques.
Los castores pasan la mayor parte del tiempo en el agua.

Los castores son esencialmente aquáticos en sus actividades, y nunca viajan por tierra a menos que sea necesario. Son animales sociaveis, llegando a formar grupos o colonias de hasta doce individuos, compuestas por una pareja y sus filhotes[16]. Las familias pequeñas pueden vivir en una toca sola, pero las mayores pueden necesitar de refugios adicionales[16]. Cuánto mayor el aislamiento del lugar donde viven y la abundancia de alimentos, mayor será la población de castores[4].

Viven en corrientes donde, a fin de conseguir agua con suficiente profundidad, construyen diques con lodo y con los troncos y ramos de los árboles que derrumban con sus poderosos incisivos. Generalmente escogen corrientes cuya profundidad haya más de un metro para iniciar sus trabajos. En el estanque creado construyen suyas tocas. Durante la construcción, el lodo o barro es colocado con las patas dianteiras y no, como se acostumbra creer, con la cauda, la cual es empleada únicamente como timón cuando nadan y para mantenerse en pie cuando se apoyan en sus patas traseiras[4]. Para la construcción de los diques, que casi siempre los hacen por la noche, los castores transportan el lodo y las piedras con sus extremidades dianteiras y la madera entre sus dientes. Al nadar, se impulsan con sus extremidades posteriores, que siempre permanecen sumergidas, dejando fuera del agua únicamente su cabeza, para poder respirar y ver el entorno[17]. A pesar de ser mucho más hábiles nadando que desplazándose por tierra, no acostumbran alcanzar grandes velocidades; generalmente no superan los 10 km/h[17].

Durante la primavera y el verano se encargan de reunir las reservas de madera que les servirán para alimentarse durante suya reposo invernal. Continúan recolectando alimentos hasta el final del otoño. Durante este lapso también se encargan de reparar los daños que puedan haber a toca o los diques, aunque por el general no comienzan a hacer esto hasta iniciar las geadas. ES también durante esta época cuando se reproducen; se juntan los meses de la primavera, o un poco antes, y los filhotes nacen durante el verano. Además, al final de la cada otoño cubren sus cabanas con lodo fresco, el cual se congela cuando disminuye la temperatura en el invierno y se hace muy duro, de tal forma que los predadores no pueden perturbar suyo reposo. Con la llegada del invierno, se refugian en suya toca y sobreviven de la reserva que se encargaron de reunir durante todo el año. Cuando el hielo se rompe en la primavera, dejan suyas tocas y comienzan el ciclo de nuevo.

Defensa territorial

Ya que el territorio en el que habitan es muy importante para los castores, en especial por el tiempo todo que invierten construyendo en él, acostumbran el defender ante las amenazas externas. Si un desconocido entra en el territorio de una colonia de castores, el más correcto es que terminen luchando contra él, en ocasiones hasta la muerte. La forma en que detectan la presencia de extraños es a través del olfato; si perciben un olor que no les es familiar, buscar la fuente del mismo se hace prioridad, inclusive más importante que reunir alimentos, y no descansan hasta a tener hallazgo[18]. También se sabe que los castores pueden reconocer los olores específicos de otras familias con las que están emparentados, en cuyo si los toleran dentro de su territorio y no les hacen daño; el mismo sucede con otras especies que no los perjudican y cuyos olores, con el pasar del tiempo, se vuelven familiares para ellos[18].

Para advertir a los posibles invasores, principalmente a otros castores, marcan su territorio con unas señales de olor —hechas con una mezcla de lodo y castoreum — para así delimitar sus tierras y tratar de prevenir enfrentamientos[18]. Colocan las marcas de olor en los límites de su territorio, y mientras más de ellas coloquen, menos probable será que este sea invadido, ya que más marcas equivalen a una colonia mayor[18]. La cantidad de marcas que colocan depende en parte de la época y de la densidad de población del lugar. Durante los meses de crea, que son enero y febrero, y durante la época en que los castores jóvenes abandonan ses grupos y se dispersan, que es en agosto, la marcación del territorio se incrementa[18]. De la misma forma, en una zona donde hay varias colonias de castores, es común que el número de marcas sea elevado[18]. La marcación del territorio, así como la defensa del mismo y la reparación de diques y tocas es realizada por machos y hembras igualmente[19].

Alimentación

La dieta de los castores es estrictamente herbívora. Se alimentan del córtex, ramos y hojas de los árboles que devastan y de las raíces de plantas aquáticas[20]. Aunque puedan ingerir casi todo vegetal comestível que encontrar en el margen de un río o lago, prefieren ciertos alimentos sobre otros. Se observó que los castores europeos prefieren el córtez y hojas de árboles como salgueiros, betulas y aveleiras , mientras los castores americanos prefieren árboles como sauces, abedules, álamos, cerejeiras, aceres y alisos , entre otros[21]. A pesar de sus preferencias, la dieta de un castor acostumbra basarse en la disponobilidade de alimentos, pelo que no rechazan un alimento aunque no sea de sus favoritos.

Para subsistir en el invierno reúnen una reserva de comida, la cual mantienen sumergida en el fondo del estanque donde viven, muy cerca de una de las entradas a la toca. Acostumbran colocar los ramos mayores en la parte superiore los menores en la parte inferior de la pila para impedir que estas últimas sean arrastradas por la corriente[21]. Mientras más frío sea el clima en el lugar que viven, más importante se vuelve a recoja de esta reserva de comida, pues acostumbran pasar prácticamente todo el invierno dentro de suyas tocas. Además de servirles como fuente de alimento, esta reserva de madera tiene otra función. Ya que la superficie del estanque se congela durante el invierno, los castores permiten que algunos ramos floten en el agua, impidiendo que esta se solidifique en esa zona[22]. De esta forma pueden salir al exterior en caso de alguna emergencia por ejemplo, si se agota la reserva de comida.

Reproducción

Los castores son capaces de juntarse en casi cualquier etapa de su vida, y son monógamos[4][23] — aunque se su compañera muere, pueden conseguir otra—[19]. Su monogamia se debe principalmente porque, para el correcto cuidado de las creas, es necesario que ambos padres colaboren, ya que un sólo no sería capaz de las cuidar. Por lo tanto, deben permanecer unidos todo el tiempo para que la reproducción haya éxito.

Castor adulto con un ejemplar joven.

La época de acasalamento comienza cuando hielo invernal se derrete, lo que acontece aproximadamente en febrero[1]. Cada hembra acasala solamente una vez por año. El acasalamento acostumbra realizarse bajo el agua, aunque también pueda acontecer en el margen del río o en el estanque donde vive la pareja[1]. Después del periodo de gestação , que dura aproximadamente unos tres meses y medio (100 días)[17], la hembra da la luz de 2 a 4 filhotes[24] (aunque en casos extremos pueden ser hasta 9)[17], los cuales nacen ya con los ojos abiertos y cubiertos de pêlos. Estos son amamentados durante las primeras semanas de vida, en las cuales permanecen dentro de la toca junto con la madre y las creas de la temporada anterior, que tienen alrededor de un año de edad. Los castores de dos años, siguen viviendo con la familia, ayudan a la madre a alimentar y proteger a los recién nacidos[16]. El padre mientras sale y permanece en las redondezas, cuidando el territorio[19]. Mientras dejan de ser amamantados, la madre comienza a alimentar la suyas creas con hojas tiernas[1]. Cuando son muy pequeñas, las creas se comunican constantemente y hacen muy ruido, y mientras van creciendo tornan-si menos ruidosas, al comenzar a comunicarse con olores o ciertas actitudes específicas[1]. Un tiempo después, generalmente con un mes de edad, los jóvenes comienzan a moverse por el exterior de la toca, aunque siguen siendo bastante dependientes de sus padres, ya que son ellos quienes les siguen administrando alimento y protección por cerca de un año[19]. Durante este periodo, aprenden algunas valiosas habilidades al copiar el comportamiento de los castores adultos, aunque aún no toman parte en los trabajos de construcción y otras actividades[19]. Cuando los jóvenes alcanzan la madurez sexual, lo que acostumbra acontecer a partir de los dos años de edad, pueden separarse de la colonia y formar su propia colonia[25]. Sin embargo, si es una época de escasez de alimentos, sequía o hay una alta densidad de población, pueden aplazar su partida, ya que estos factores reducen sus posibilidades de establecer exitosamente una colonia[16]. Cuando finalmente deciden separarse, no acostumbran establecerse en un punto muy lejos de su lugar de nacimiento[16].

Señal de alerta

Dado que pasan la mayor parte del tiempo en el agua o en la seguridad de suyas tocas, los castores tienen pocos depredadores. Sus principales enemigos son los lobos y los seres humanos, seguidos por los osos y linces [26]. Para protegerse de ellos, los castores dependen de sus sofisticados sentidos de la audición y del olfato, así como del aviso de sus compañeros. De esta forma, cuando un castor que se encuentra en el agua se asusta, este se sumerge rápidamente al impulsarse se enérgicamente con su rabo[4]. Esto produce una sonora palmada, audivel sobre y debajo del agua, la cual es tan fuerte que puede ser percibida por un humano en un rayo de 100 metros[26]. Esta señal sirve como advertencia para los demás castores en el área[5]. Una vez que un castor efectuó esta señal de alerta, todos los castores en las redondezas se sumergen y no vuelven a salir por un momento. También pueden efectuar esta señal ante la presencia de ruidos u olores desconocidos[26]. ES más probable que un castor responda las señales efectuadas por castores mayores que los efectuadas por castores jóvenes, debido a que estos últimos aún no aprendieron cuando deben efectuar la señal y cuando no, además de que producen un sonido diferente por tener caudas más pequeños[26].

Distribución geográfica

La mayoría de los castores del mundo habitan en la América del Norte.

El nombre de cada especie de castor hace referencia al continente en que habitan. El castor europeo (Castor fiber), como su nombre lo indica, vive en la Europa , aunque también se puede encontrar en algunas regiones de la Asia. Entre los países con mayores poblaciones de esta especie se destacan la Rusia , Polonia, Ucrania, Bielorrússia, Cazaquistão y los países escandinavos, aunque se extienden hasta naciones tan distantes como Francia y Mongólia . En el pasado llegaron a habitar en casi toda la Eurásia , incluyendo todo el territorio entre las Islas Británicas y la Rusia[11]. Desde a era pre-histórica y hasta por lo menos el siglo VI, esta especie se podía-encontrarle en los ríos del norte de la Península Ibérica, principalmente lo Doro y el Ebro[27]. Sin embargo, ya que sus pieles y el castoreum eran artículos muy codiciados, fue cazado en todo el continente, poniendo en serio riesgo su supervivencia; en Gran Bretaña, por ejemplo, estos animales se extinguieron el siglo XVI. Más adelante, el siglo XIX, ya se encontraban solamente en algunas regiones pantanosas de la Alemania, Bielorrússia, Noruega, Rusia y Mongólia[11]. Actualmente está siendo reintroduzido en muchas partes del continente.

Por su parte, el castor americano (Castor canadensis) habita en prácticamente toda la América del Norte, desde Alaska hasta el norte de México. En el Canadá se puede-encontrarles en todas las provincias y territorios, no obstante, no habitan en las regiones septentrionales, prójimas al Océano Ártico. También están presentes en prácticamente todo el territorio de los Estados Unidos de la América, excepto en las regiones desérticas del suroeste y en la Península de Florida. En el territorio mexicano, por otro lado, son escasos, ya que sólo viven en las zonas próximas a los ríos Bravo (en los estados de Chihuahua , Coahuila y Tamaulipas ) y Colorado (en Sonora)[7].

Del castor de Kellog (Castor californicus) se encontraron fósiles en los estados estadounidenses de Washington , Oregon, Idaho, Nebraska, Kansas y California , y en el estado mexicano de Sonora[28].

Introducciones

A fin de elevar su número, se liberaron especímes de Castor fiber al largo de toda Europa, en especial en países donde antes acostumbraban habitar o siguen habitando pero sus poblaciones disminuyeron. Por ejemplo, en octubre de 2005 , seis castores europeos fueron liberados en el condado de Gloucestershire en Gran Bretaña, y se planean más reintroduções en la Escocia y en el País de Gales[29]. En España, debido a su reintrodução que se llevó a cabo de forma clandestina y sin planificación, no fue recibida con total agrado por algunos, incluido el Ministerio del Medio Ambiente de aquella nación. Su liberación en otros países, no obstante, fue exitosa; un ejemplo de eso son sus introducciones en la Alemania , específicamente en la Baviera , en los Países Bajos y en la Serbia . También regresaron a los bancos del río Vivía, en la Eslovaquia y República Checa.

Algunas parejas de Castor canadensis fueron liberados en la región argentina y chilena de Tierra del Fuego en 1946[3], siendo esta introducción posiblemente a de mayor transcendência de todas, debido al fuerte impacto que tuvieron en el ecossistema de la Tierra del Fuego. Esta misma especie fue introducida en la Finlandia en 1937 como parte de un programa para reintroduzir al extinto castor-europeo[14]. Después de extenderse por todo el territorio de aquel país, llegaron a la región rusa de la Carélia. En la Polonia se introdujo en la década de 1930[14].

Tierra del Fuego

Dique en la Tierra del Fuego.

Introducidos en una área donde no habitan sus depredadores naturales, como es la Tierra del Fuego, los castores modificaron miles de hectáreas de terreno y son considerados como una praga imparável por la población local. Todo surgió en 1946, cuando el Ministerio de la Marina de la Argentina liberó 25 parejas de castores americanos en el nordeste del lago Fagnano y en los márgenes del río Claro, localizados en la Isla Grande de la Tierra del Fuego[30][31]. Con la introducción de la especie se planeaba mantener una población controlada para alimentar la industria peleteira en la región, ya que en la misma no tenía especies que pudieran utilizarse para tales fines[3][31]. También se dice que fueron llevados a la zona por la marina argentina para que fueran cazados y con sus pieles se hicieran gorros para los oficiales de la propia marina[31]. Sin embargo, su tentativa por mantener a la población controlada fracasó, pues algunos de los animales se dispersaron siguiendo los cursos de agua y colonizaram la región[30]. Alrededor de 1964 llegaron en las tierras chilenas[31]. Inclusive cruzaron el Canal Beagle, como lo prueba su presencia en la Isla Navarino, y hay evidencias de que cruzaron el Estrecho de Magalhães, pues se hallaron ejemplares en la Península de Brunswick, llegando por lo tanto al territorio continental[31].

Se desconoce el número exacto de castores que habitan esta región. La mayoría de las fuentes estiman su población entre los 70.000 y 100.000 ejemplares[32][33], aunque algunos calcularon que podrían ser hasta 200.000[34]. Se piensa que solamente en la Isla Navarino hay aproximadamente 20.000 individuos[23]. Independientemente de su número, los castores causaron graves alteraciones en los ecossistemas de la zona, principalmente en Chile, donde el problema se hizo tan extremo que se permitió la caza de 10.000 ejemplares por año para reducir su población, además de permitir la venta de sus pieles y carne[32]. Como resultado, entre 2004 y 2007 se cazaron en la Tierra del Fuego cerca de 11.700 castores[31]. En la Argentina, la Legislatura de la Provincia de la Tierra del Fuego calificó al castor como "especie dañina y prejudicial"[33]. Al principio no contaban con depredadores en la zona, lo que influyó notoriamente en su rápida expansión, pero con el pasar del tiempo, el Pseudalopex culpaeus y el puma se convirtieron en sus enemigos, colaborando con su erradicação[31]. A pesar de todos los esfuerzos para los detener, los castores continúan expandiéndose, generalmente para el norte, y se calcula que avanzan a un ritmo de entre seis y ocho kilómetros por año[31][34]. Desde 2001, los dos países envueltos comenzaron a cooperar en planes orientados al control de la población de castores, con el propósito final de erradicarlos definitivamente el año 2015[35].

Una diferencia notable entre Tierra del Fuego y la mayor parte de la América del Norte es que en los árboles del sur del continente no crecen ramos, algo que acontece con algunos árboles norteamericanos como sauces y álamos. Gracias a los ramos, los bosques norteamericanos son capaces de regenerarse más rápidamente que los De la Tierra del Fuego. Por esta razón, el castor se acopla perfectamente con los bosques de su zona nativa, mientras en la región de la América del sur tiende a desequilibrar los ecossistemas. La especie vegetal que más se vio afectada por la actividad de los castores en la Tierra del Fuego es la Nothofagus pumilio[3][23].

Navarra y La Rioja

El Valle del Ebro o bacia ibérica, región donde fueron liberados los castores.

A partir de 2005 se comenzaron a hallar una serie de indicios que sugerían la presencia de una población de castores en el norte de España , más específicamente en Navarra y en LaRioja ; tales pruebas incluían árboles cortados, cogidas, restos de madera, excrementos y marcas de castoreum, entre otras[27]. El castor ya había habitado anteriormente en España[36], pero desapareció de la zona desde por lo menos el siglo XVII debido al surgimento de las armas de fuego, con las cuales fueron cazados para obtener su carne y su grasa[37]. Luego después de de hallar estos indicios, se descubrió que un grupo ecologista había liberado en la primavera de 2003 18 castores europeos provenientes de Baviera y sueltos en los ríos Ebro, Aragão y Cidacos[36][38][39]. Se alegó que los castores aparecidos en el Ebro eran procedentes de la Rusia y que estos podrían ser híbridos de castor europeo y americano[40]. Sin embargo, las dos especies son incompatives para la reproducción y nunca se hubo encontrado híbridos.

La reintrodução de los roedores desató un intenso debate acerca de las ventajas y desventajens del regreso de estos animales a la Península Ibérica. Por un lado, se argumentaba que la introducción no se había realizado naturalmente, y según el Ministerio del Medio Ambiente de España, esta se había llevado a cabo de forma clandestina e ilegal[38]. También se alegaba que la llegada de los castores podría perjudicar a algunas especies protegidas en la zona, como el doninha-europea y la lontra-europea [36]. Por otro lado, los defensores de los castores, entre los que se encontraba un grupo ecologista belga llamado Pays des castors (País de los castores)[40], aseguraban que estos animales traerían beneficios para la zona y la biodiversidad de la misma, incluyendo la doninha-europea. En la realidad ambas especies habitan juntas en algunas partes del norte de la Europa[36], sin embargo su forma de convivencia posiblemente sería diferente en la Península Ibérica, pues los ecossistemas de tipo mediterrânico presentes en España son muy diferentes a los de tipo taiga que hay en el norte del continente y que son mucho más boscosos[36]. El argumento de que la presencia de los castores podría ser benéfica para la biodiversidad se vio debilitado más adelante, pues estos roedores habían hecho daños principalmente a los bosques de salgueiros y choupos , los cuales eran precisamente el hábitat de la doninha-europea[36].

Como las administraciones de Navarra y de La Rioja consideraron que la especie llegó de forma clandestina al país, los gobiernos de estas entidades presentaron el caso en junio de 2007 ante el Comité de Flora y Fauna de España, lo aunque consultó a la Comisión Europea, ya que el castor es una especie protegida por la Unión Europea[37]. Finalmente, la Comisión consideró que la especie se encontraba fuera de su distribución natural[36], y no se opuso su erradicação en las zonas mencionadas.

Conservación en cautiverio

Castores americanos en el Parque Zoológico Nacional Smithsoniano, en Washington D.C..

En el pasado, aproximadamente a mediados del siglo XX, cuando las poblaciones de castores europeos habían disminuido drásticamente debido a la caza, se comenzaron a conservar algunos espécimenes de castores en cautiverio para que se reprodujeran y más tarde fueran liberados en la naturaleza, a fin de restablecer sus colonias[10]. Estas conservaciones en cautiverio se realizaron en varios países europeos, por ejemplo, en la Suiza [10]. Al irse recuperando las poblaciones, las liberações se hicieron menos necesarias, pelo que ahora sólo se conservan castores en cautiverio para su estudio y exibição, como acontece en los jardines zoológicos.

Al estar en cautiverio, los castores siguen teniendo la necesidad de vivir en grupos. Necesitan de un recinto que tenga una parte de tierra y otra de agua, cada una de extensión considerable (no menos de 50 m²)[10], y el agua debe tener profundidad suficiente. Permanecen todo el año al aire libre, aunque, en sustitución de suyas tocas, deben contar con lugares nos que puedan refugiarse en el invierno[10].

ES común que tengan una vida más larga en cautiverio que en la naturaleza. En estado salvaje, tienen una esperanza de vida de unos 10 a 12 años, aunque en ocasiones viven hasta 15, mientras cautivos pueden vivir hasta unos 20 años[4][41].

Habitat

Los castores habitan en las zonas ribeirinhas[42], y predominantemente en regiones frías[43]. La costumbre de estos animales durante centenares de miles de años en su habitat natural fue mantener saludables y en buen estado a los ecossistemas aquáticos en que viven, aunque para un observador humano, viendo todos los árboles devastados, en ocasiones puede parecer que están haciendo justo el contrario. En la realidad el castor es una especie que trabaja como pieza importante en su ecossistema al crear zonas húmedas que son útiles para muchas otras especies. Después de los humanos, ningún otro animal modifica tanto el medio que lo rodea como el castor[10][11].

Diques

Dique en el Parque Nacional Volcánico Lassen, California.

Los diques son construidos por los castores para protegerse de los predadores, tales como coiotes, lobos y osos , y para poder tener acceso fácil y seguro a la comida durante el invierno[42]. Por otro lado, la función primordial de esta barrera es detener el flujo de la corriente, a fin de crear una represa con aguas tranquilas donde los castores puedan construir sin dificultades suyas tocas[42]. A menudo, los castores construyen un dique más pequeño río arriba para disminuir la fuerza de la corriente y así reducir la presión que ejerce esta sobre a toca[44]. Acostumbran dar mantenimiento a todas las estructuras, con lo que poco a poco van aumentando de tamaño. Los castores pueden reconstruir sus diques principales en el transcurso de una noche, aunque poden no defender los diques secundarios tan vigorosamente. Los castores son famosos por haber construyan diques muy largos[45]. El más largo que se conoce fue descubierto cerca de Three Forks, Montana, y medía unos 652 m de largura, 4 m de altura y 7 m de grossura en la base[46]. También se sabe que estos largos diques acostumbran ser obra de sólo unas pocas familias de castores aparentadas, y cada familia no acostumbra pasar de los diez miembros. Sin embargo, los diques por el general no miden más de 1,5 m de altura y unos 3 m de anchura en la base, haciéndose más estrechos para la parte superior[44]. La largura del dique generalmente depende de la corriente del río. Además de largos, acostumbran ser muy resistentes, pues pueden soportar el peso de una persona[32].

El dique difiere en forma en consonancia con la naturaleza de la corriente en la que se encuentra. Donde el agua tiene poca fuerza, es prácticamente recto; donde la corriente es considerable, es curvo, con su convexidade de frente para la corriente. No se observó un proceso particular para la edificação, excepto que el trabajo es realizado constantemente y que todas las partes están construidas con la misma solidez.

Se piensa que es principalmente el sonido del agua corriendo lo que estimula a los castores a construir[44]. Sin embargo, estudios realizados para analizar las actividades habituales de los castores indicaron que estos pueden responder a una variedad de estímulos, no sólo el sonido de agua en movimiento. En dos experimentos se demostró que, aunque los castores apilarán material con un sonido emitiendo sonidos de agua corriendo, sólo lo hacen después de un considerable periodo de tiempo. En un de esos experimentos, se observó que los castores enterraban los altifalantes que producían el sonido hasta que no podían oírlo más[47]. Adicionalmente, los castores, al ser enfrentados con un tubo que permitía el pasaje del agua a través de su dique, se encargaron de detener el flujo de agua tapando el tubo con lodo y varillas. Se observó que los castores hacían esto inclusive cuando el tubo no producía el sonido de agua en movimiento. Los castores acostumbran reparar los daños que tenga el dique y el construir más alto mientras el sonido continúe. Sin embargo, en las épocas donde los ríos se hacen muy caudalosos, generalmente permiten que fluyan con libertad pequeñas corrientes a través del dique.

Árboles de más de 25 cm de diámetro, derrumbados por castores en una noche.
Árbol cortado y abandonado por castores, probablemente por ser muy gruesa.

Los diques de castores pueden ser prejudiciais; la inundación que provocan puede causar un amplio daño la propiedades, y cuando la inundación ocurre junto a una vía de ferrocarril , puede ocasionar descarrilhamentos. Además, si un dique llega a romperse, esto resulta en una instantánea descarga de agua que también puede causar daños dependiendo de la fuerza con que sale el agua. Esta interferencia no se limita a la geografía humana; los castores pueden destruir habitats de nidificação para especies en peligro, y a menudo derrumban árboles maduros sin darle ningún uso a los troncos.

Por otro lado, la construcción de diques es sumamente benéfica para el restablecimiento de las zonas húmedas. Otros beneficios incluyen el control de corrientes, la biodiversidad (al prover habitats para muchas especies), la purificação del agua de toxinas como los pesticidas y la retención de lodo. Al largo de éons , esta retención de lodo produjo un suelo fértil muy buscado por los agricultores. Los diques también reducen la erosão y disminuyen la turbidez del agua, el cual es un factor determinante para la vida aquática. Aunque los castores pueden causar daños, parte del problema es de percepção. Tales daños son bien visibles inmediatamente después del inicio de la actividad del castor en el área, mientras los beneficios se dan a largo plazo y no se distinguen con facilidad, excepto por alguien que esté haciendo una monitorização pormenorizada de la zona.

Control de inundaciones

Un dique de castor tiene una correcta elevación sobre el nivel del agua. Cuando se presentan fuertes lluvias, el nivel del río se eleva y el dique gradualmente libera el agua extra almacenada. Por el general es decir todo lo que se necesita para reducir la altura de la onda de inundación yendo por el río abajo, e impide parcial o totalmente el daño potencial a la construcciones humanas que se encuentran más adelante. De esta forma, el dique ayuda a ejercer un correcto control sobre las inundaciones. Los ríos con diques de castores en sus corrientes principales tienen más pequeños niveles máximos de agua y mayores niveles mínimos, es decir, niveles de agua más constantes.

Cuando ocurren inundaciones prejudiciais ocasionadas por los diques, se pueden instalar aparatos modernos de control del nivel del agua para solucionar el problema. El daño no deseado a la árboles puede prevenirse enrolando malla de alambre o cuchillas de metal alrededor de las bases de los árboles[48].

Creación de zonas húmedas

Represa seca después de la ruptura de un dique.

Si una represa creada por un castor se hace poco profunda debido a la sedimentação que ocurre en ella, o si la fuente de árboles se agota, los castores abandonan el lugar. Al no recibir mantenimiento, tarde o pronto el dique se rompe y el agua se escorre. La rica y gruesa capa de lodo, ramos y hojas secas que se tenga por detrás del antiguo dique es el habitat ideal para las especies de zonas húmeda. Algunas de las que se benefician con la creación de estas zonas pantanosas son las lontras, ciertas aves aquáticas y muchos tipos de peces . gran parte de ellas ya habrán habitado anteriormente en el reborde de la represa. Las zonas húmedas tienen importantes beneficios ambientales, ya que además de servir como refugio a un gran número de especies, muchas también los usan para alimentarse y se reproduzca[49]. Para los salmões, por ejemplo, las zonas húmedas y represas creadas por los castores son muy útiles, pues en ellas los ejemplares más jóvenes pueden esconderse de sus predadores y alimentarse tranquilamente. Los humanos igualmente se ven beneficiados, pues de las zonas húmedas provém una valiosa fuente de agua para cualquier uso, desde doméstico la industrial y agrícola[49]. En las zonas húmedas mayores, se puede utilice lo agua para la producción de energía en centrales hidroeléctricas[49]. También, debido a la gran cantidad de peces que habitan en sus aguas, son muy valiosos para las actividades pesqueras. Las zonas húmedas profundas pueden ser de utilidad para el transporte fluvial, y algunos son atractivos turísticos debido a la diversidad de paisajes y especies que pueden avistar-se en ellas[49].

Creación de pradarias

Al inundarse y secarse una zona húmeda, las especies de pastagem , como las gramíneas, el colonizam y este se convierte en una fértil pradaria adecuada para pastar. En áreas donde no hay nada más que bosque, esto genera un valioso lugar para muchos animales (por ejemplo, los alces) que de otra forma no podrían alimentarse. Estas pradarias son zonas de tierra planas, húmedas y bastante férteis, por sus suelos que almacenan agua durante todo el año.

Bosque ribeirinho

Dique en el Parque Nacional de Yellowstone. Se observa la capa orgánica localizada en la parte posterior del mismo.

Finalmente el prado es colonizado por árboles ribeirinhas, por ejemplo, Populus tremuloides, salgueiros y aquellas especies que son las favoritas de los castores. Habiendo acontecido esto, es posible que los castores recolonizam el área, y el ciclo comience de nuevo.

Eliminación de nutrientes

La eliminación de nutrientes en la corriente, que se realiza nos estanques creados por los castores, es uno muy valioso proceso. En una corriente de agua, la presencia de fosfatos y nitratos es algo normal, pues forman parte del proceso de eutrofização , aunque ayuda al crecimiento de algas y plantas aquáticas. Sin embargo, la agricultura realizada cerca de los ríos a menudo incrementa las cargas de estos y otros nutrientes en la corriente, causando problemas río arriba cuando el agua es bebida. Además del lodo, los diques de castores recolectan hojas, ramos y varillas producto de las actividades de los castores, especialmente en el otoño. El principal componente de este material es la celulose . Muchas bacterias producen celulose, la cual puede separarse de la glucose y utilizarse como fuente energética. Así como las algas obtienen su energía de la luz del sol, estas bacterias la obtienen de la celulose. Sin embargo, esta fuente de energía —la celulose— no les basta para su crecimiento. Estas poblaciones bacterianas enfrentan una seria escasez de compuestos nitrosos y fosforosos, pelo que absorben estos nutrientes cuando se topam con ellos en la corriente de agua. De esta forma, estos y otros nutrientes son fijados en la represa por las bacterias y eliminados de la corriente.

Eliminación de pesticidas y herbicidas

La agricultura también introduce herbicidas y pesticidas a la corrientes. Las bacterias son un grupo extremadamente variable y algunas de estas substancias son metabolizadas y descompuestas por los microorganismos que viven en el fondo rico en celulosa localizado atrás del dique de un castor.

Desnitrificação

Toca de castores, de aproximadamente 6 metros de diámetro, en Ontário, Canadá.
Otra toca más elaborada al norte de Saguenay , Quebec.

Algunos científicos creen que la cascada de nitratos , es decir, la producción de una cantidad muy mayor de nitrogênio fijado, el cual en los ciclos naturales puede convertirse en nitrogênio gaseoso, puede ser tan problemática para la ecologia como la producción de dióxido de carbono. ES probable, aunque no se demostró, que los diques de castores en una corriente pueden contribuir a la desnitrificação, que es la conversión de nitratos (EN El3−) en nitrogênio gaseoso (N2) y que sólo se consigue en condiciones anóxicas (sin oxígeno).

En las plantas de tratamiento de aguas residuais, la desnitrificação se consigue pasando el agua a través de capas sucesivas de organismos aeróbicos y anaeróbicos . Por bajo del dique de un castor ocurre un proceso similar. Al estar en la represa creada por el dique, el agua se filtra a la tierra, y ahí el oxígeno disuelto en ella es consumido por la fauna que vive en la rica capa orgánica. En cierto punto todo el oxígeno fue consumido y la tierra se hace anaeróbica. Este paso es fundamental pues la presencia de oxígeno suprime el sistema enzimático que se requiere para el desarrollo de la desnitrificação. Este ciclo aeróbico-anaeróbico puede presentarse varias veces al largo de la corriente, y en ocasiones la desnitrificação resulta de él. Durante la desnitrificação, de entrada el nitrato se convierte en nitrito (EN El3− → EN El2−), más tarde en óxido nítrico (EN El), después en óxido nitroso (N2Lo) y finalmente en nitrógeno gaseoso (N2). Después de todo el proceso, el agua regresa a la superficie. Algunos géneros de bacterias que pueden participar en este proceso son: Achromobacter, Alcaligenes, Bacillus, Flavobacterium, Lactobacillus, Micrococcus, Proteus y Pseudomonas , por mencionar algunos.

Tocas

Los diques bien mantenidos bloquean la corriente de agua, creando de esta forma una profunda represa que ayuda a aislar el hogar de los castores: suya toca, conocida también como cabana, una estructura de forma cónica donde la familia de castores vive, y que es construida también con ramos y lodo, además de musgo y plantas. Las entradas de la toca se encuentran bajo el agua para evitar que queden bloqueadas cuando la superficie de la represa congelarse y para hacer casi imposible la entrada de otros animales (aunque se encontraron ratones-almiscarados viviendo dentro de tocas junto con los castores que las construyeron).

A toca en sí consiste en una cámara principal, de hasta un metro de altura, cuyo suelo está al nivel del agua y a donde llegan las entradas desde el exterior, que por el general son dos: la primera, recta e inclinada, es usada para llevar madera al interior, y la segunda, que desciende al agua de forma más directa, es utilizada sólo para entrar y salir. Justo fuera de la primera entrada, los castores mantienen almacenada su reserva de comida para el invierno. En la verdad a toca acostumbra tener el piso a dos niveles diferentes como medida de protección en caso de que se eleve el nivel del agua durante el degelo de primavera. A pesar de que el aire se filtra a través de las paredes, también es común que tenga una sección más abierta en el techo que sirva para ventilar el interior y facilitar la entrada del aire.

Canales

Los castores son muy ágiles y relativamente veloces cuando están en el agua. Por otro lado, al desplazarse por tierra son mucho más lentos. Esto les dificulta la tarea de llevar los materiales que utilizan para la construcción de sus diques y tocas, especialmente troncos y ramos, hasta la represa donde viven. Por eso, es común que los castores construyan canales de agua que conecten la laguna con la fuente de recursos que utilizan, por ejemplo, un grupo de árboles. Gracias a los canales, pueden llegar nadando hasta el punto deseado, y regresar a la represa los materiales de igual manera. De esta forma, reducen significativamente las distancias que deben recorrer por tierra, y por lo tanto agilizam su trabajo. Estos canales miden aproximadamente 1 m de anchura por 1 m de altura, y pueden llegar a medir hasta 100 m de largura.

Utilidad comercial

Una cartola hecha con piel de castor feltrada.
Mapa del valle del río Hudson con el dibujo de dos castores, prueba de la importancia que tuvieron estos animales en el desarrollo de la región.

Las pieles de castor eran intercambiadas por los nativos americanos el siglo XVII para conseguir bienes europeos. Después eran enviadas a Gran Bretaña y Francia , donde eran convertidas en prendas. La extensa cacería y captura de castores puso en peligro su supervivencia. Sin embargo, llegó un momento en que el comercio de pieles decaiu debido a su demanda decrescente en Europa y a la utilización de los terrenos de caza para apoyar al sector agrícola en auge. Posteriormente se daría un pequeño ressurgimento en la cacería de castores en algunas áreas donde tenía sobrepopulação de estos animales; aunque por el general la captura sólo se realiza cuando la piel es valiosa, normalmente el resto del animal también se utiliza como alimento para otros animales. La única piel en la América del Norte que superaba a la del castor en valor comercial era a de la raposa roja, la cual se decía que era más de cuarenta veces valiosa.

Tanto los testículos de castor como el castoreum, una secreção oleosa y amarga con un olor ligeramente fétido contenida en los folículos vaginais (hembras) o prepuciais (machos) de los castores, fueron artículos utilizados en la medicina tradicional. En la medicina yupik (inuítes) se usaban testículos secos de castor para aliviar el dolor. Los testículos de castor eran exportados desde lo Levante (una región donde actualmente se encuentran países como Israel y Siria ) entre los siglos X y XIX . Claudio Eliano, un autor romano, describió que los castores se arrancaban la mordidas los testículos, sus órganos más valiosos, para que los cazadores no se interesaran en los matar. Los castores europeos fueron cazados llevándolos al borde de la extinción, en parte para la obtención del castoreum, que era usado como analgésico, anti-inflamatório y antipirético . Los romanos inclusive le atribuían propiedades abortivas a la substancia. También se describió que el castoreum puede usarse contra la dismenorreia y condiciones histéricas —referentes al útero—, ya que eleva la presión sanguínea e incrementa el ritmo cardíaco. Los efectos que produce el castoreum fueron creditados a la acumulação de salicilina que los castores reciben de los salgueiros que componen su dieta, substancia que se transforma en ácido salicílico y actúa de forma muy similar a la aspirina. En la naturaleza, los castores utilizan el castoreum para marcar su territorio, aunque también lo pueden usar para engordurar su pelagem a fin de protegerse de los ataques y agresiones externas. El castoreum también se llegó a usar en la fabricación de chicles , y continúa siendo utilizado en la fabricación de perfumes ; se dice que fue Nostradamus quien descubrió que esta substancia tuteaba como fixador de olores, propiedad que se aprovechó para hacer a los perfumes más perdurables. Sin embargo, en la actualidad la utilización de este tipo de substancias está muy controlada, pues se ha en cuenta la supervivencia de las especies.

Influencia cultural

La cultura popular occidental acostumbra representar a estos animales de forma positiva, como personajes bondadosos y trabajadores.

Página del Bestiário de Aberdeen que habla del castor y del íbex.

Referencias

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